1/7 La Fontaine Saint Michel

fontainestmichel1L’été est souvent synonyme de batailles d’eau, baignades et autres réjouissances aquatiques, les fontaines parisiennes ne font pas exception à la règle. Je profite de cette période estivale pour vous présenter sept fontaines emblématiques de Paris. Vous les connaissez sûrement de vue ou de renommée mais prenez le temps de les redécouvrir et laissez vous surprendre par leurs nombreux détails.
Erigée en 1860, la fontaine saint Michel est la plus connue de Paris.
Protecteur de l’île de la Cité et de ses environs, l’archange Michel juché en son centre, veille sur les milliers d’étudiants, badauds, touristes qui grouillent et se dispersent sans discontinuer sur les fameux boulevards saint Michel et saint Germain, rues Saint André des Arts et de la Huchette… Un fameux quatrain de l’époque nous donne une bonne indication sur la réception mitigée de la fontaine lors de sa conception :

« Dans ce monument exécrable,
On ne voit ni talent ni goût,
Le Diable ne vaut rien du tout;
Saint-Michel ne vaut pas le Diable »

imagesLa plus haute fontaine de Paris s’inscrit dans le vaste plan d’urbanisme proposé par le Baron Haussmann qui voulait réaménager et embellir la capitale tout en la conformant aux théories hygiénistes de son temps.
Elle fut élaborée par l’architecte Gabriel Davioud et revêt la forme d’un arc de triomphe antique, bien que les Zeus et autres Hermès aient laissé la place à l’archange Michel
fontainestmichel2et que l’édifice célèbre sa victoire sur le démon.
De nombreux artistes ont participé à sa conception comme Félix Saupin, auteur du rocher sculpté qui supporte le duo angélique, ce dernier fut lui-même réalisé par Francisque Duret. Les deux imposantes chimères qui gardent le grand bassin sont des créations d’Henri-Alfred Jacquemart et connurent un grand succès. 

images (1)Dans la partie supérieure du monument, les quatre statues représentent les 4 vertus cardinales (prudence, tempérance, force et justice). Elles ont été réalisées par des artistes différents. Chaque vertu est représentée avec les caractéristiques qui lui sont propres. Le miroir et le serpent pour la prudence, la justice est armée de son traditionnelle glaive, la tempérance porte une bride à la main qui permet de freiner ses passions, enfin, la force fait expressément référence à Hercule, elle s’appuie sur sa masse en chêne et est couverte par la peau du lion de Némée. Symboliquement les vertus facilitent la victoire de Saint Michel.
De multiples angelots, œuvres de l’artiste féministe Marie-Noémie Cadiot (fait assez rare au XIXème siècle pour être relevé) s’ébrouent joyeusement entre les palmes et les rinceaux.

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L’édifice est couronné par les allégories de la puissance et de la modération qui encerclent les armoiries de Paris et sa fameuse devise : Fluctuat nec Mergitur. Une devise d’autant plus pertinente qu’une plaque célèbre la mémoire des soldats français morts pour la défense de leur ville en 1944.

Fontaine Saint-Michel
Summer is often synonymous with water-fights, swimming and other aquatic pursuits, and the fountains of Paris are no exception. Now that the warm weather is here, I would like to take the opportunity to tell you about seven of Paris’ most iconic fountains. You have probably seen them before, or heard their names, but why not take the time to really discover them and learn about their numerous, and often surprising, peculiarities?
Erected in 1860, the Fontaine Saint-Michel is the most famous fountain in Paris.
Standing tall as guardian of the Île de la Cité and its surroundings, the archangel Michael perched in its centre, this fountain watches over the thousands of students, tourists and passers-by who ebb and flow endlessly along the famous Saint-Michel and Saint-Germain boulevards, Rue Saint André des Arts and Rue la Huchette… A famous quatrain of the time gives us a good indication of the lukewarm reception the fountain received when it was designed:

“In this appalling monument,
One finds no taste or skill:
The Devil is worth less than nought;
Saint-Michel worth less still.”

The tallest fountain in Paris was part of the vast urban project launched by Baron Haussmann, who wanted to restructure and beautify the capital whilst bringing it in line with the public health theories of the time.
It was designed by the architect Gabriel Davioud and takes the form of an antique triumphal arch, although Zeus, Hermes and friends are nowhere to be seen – the edifice celebrates instead the archangel Michael and his victory over the demon.
Many artists played a role in its creation, including Félix Saupin, who carved the rock supporting the angelic duo, which in turn were made by Francisque Duret. The two imposing chimeras guarding the wide basin are the work of Henri-Alfred Jacquemart and were very well received. In the upper part of the monument, the four statues represent the four cardinal virtues (prudence, temperance, courage and justice) and were made by different artists. Each virtue is portrayed with her associated characteristics: prudence has the mirror and the snake, justice is armed with her traditional broadsword, temperance carries a bridle in her hand to halt the passions, and, finally, courage bears a clear reference to Hercules, leaning on her oaken mace and draped in the hide of the Nemean lion. Symbolically, these virtues aid Saint Michel in his victorious battle.
A series of cherubs, carved by the artist Marie-Noémie Cadiot (a fact rare enough for it to be notable) wash themselves happily amidst palm leaves and rinceaux. The monument is crowned with allegories of power and moderation encircling Paris’s blazon and famous motto: Fluctuat nec Mergitur – words all the more powerful when considered alongside the plaque commemorating the French soldiers who died defending their city in 1944.

Didier MOINEL DELALANDE

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2 commentaires pour “1/7 La Fontaine Saint Michel

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